Aniversario de Madre de Dios: por qué su capital se llama Puerto Maldonado

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Hoy cumple años una de las regiones más diversas del Perú y quizás del planeta. Madre de Dios se creó como departamento el 26 de diciembre de 1912 mediante Ley N° 1782, y si bien ha sido uno de los lugares más estudiados en cuanto a su naturaleza, se sabe menos de su historia regional, y sobre todo de las expediciones que permitieron entender su geografía, y cuya primera travesía fue llevada a cabo por el coronel loretano Faustino Maldonado, primer peruano que logró surcar la totalidad del río Madre de Dios, y por quien la capital lleva el nombre de Puerto Maldonado.

En un texto de 1928 llamado “Apuntes para la historia de Madre de Dios”, el padre dominico José Pío Aza narra que en 1861 el coronel Faustino Maldonado y un grupo de expedicionarios, muchos del Cusco, llegó a orillas del río Piñi-Piñi, dispuesto a recorrer la totalidad del río Madre de Dios, cuyo curso no quedaba claro para los entendidos en geografía peruana. El antropólogo Gabriel Arriarán complementa que previo a la llegada a ese punto, el grupo sufrió muchas penurias desde que salió de Paucartambo, el 26 de diciembre de 1860, debido a que se encontraban en un período muy lluvioso.

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El 5 de febrero de 1861 los aventureros partieron del Piñi-Piñi y se dejaron llevar por las primeras corrientes del Madre de Dios, recibiendo hostilidades por parte de indígenas entre el 6 y 9 del mismo mes, con quienes tuvieron varios encuentros a lo largo del recorrido. No queda claro de qué grupo indígena se trataba, pues no quedan registros de la bitácora de expedición, y los miembros no estaban capacitados para poder reconocer qué grupo era.

Tras recorrer durante un mes el curso, llegan un 5 de marzo a lo que hoy se conoce como Cachuela Esperanza, en el límite de los actuales departamentos de Beni y Pando, en Bolivia, y días después, el 8 según información de Arriarán,  llegan al punto en el que el Madre de Dios se mezcla con el Mamoré y forma el río Madeira, en el límite con el actual territorio brasileño.

Sin embargo, la tragedia acompañó el fin de la expedición: el 18 de marzo, surcando el Madeira, y desoyendo consejos de los que probablemente eran indígenas caripunas, de acuerdo Arriarán, naufragan en un punto conocido como Calderón del Infierno, donde cuatro de los ocho exploradores fallecen. El resto de expedicionarios consigue sortear algunos malos pasos y consiguen que las autoridades brasileñas los embarquen en un vapor hacia el Perú, por lo que el 18 de mayo retornan a Tarapoto.

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Debido al hambre y la tragedia, para muchos entendidos de la época la expedición no aportó algo relevante para el Perú, sin embargo para Pío Aza, la expedición de Maldonado “resolvió de una vez para siempre uno de los más importantes problemas de la hidrografía amazónica, dando a conocer clara y definitivamente el verdadero curso del Madre de Dios, fijando  en dónde y por dónde  el Madre de Dios rinde el tributo de sus aguas a la majestad del Amazonas”.

En honor a esta aventura, la capital del departamento llevó el apellido del pionero, y por eso el departamento fue creado el día en que se conmemoraron 52 años de la partida desde Paucartambo.